Científicos alemanes revelan el ADN de momias egipcias

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Un equipo de investigadores alemanes y de otros países revelaron el ADN de momias egipcias.

De acuerdo a El País, los especialistas estudiaron  151 momias de la necrópolis de Abusir-El Meleq, en el cauce del Nilo entre El Cairo y Luxor. Los cadáveres pertenecían a personas de clases medias entre el Nuevo Reino y el periodo Romano y juntos abarcan mil 300 años de historia de Egipto.

Los investigadores consiguieron leer el genoma mitocondrial de 90 momias y analizaron parte del genoma nuclear de tres de ellas.

“Este es sin duda el mayor estudio genético de momias egipcias realizado hasta la fecha y el primero que consigue analizar el genoma nuclear”, aseguró Wolfgang Haak, del Instituto Max Planck de Historia Humana y coautor del estudio.

Las nuevas técnicas de secuenciación empleadas para leer el ADN de las momias, permiten realizar análisis similares en momias más antiguas, incluida la de Tutankamón, si las autoridades egipcias dan su permiso, asegura Haak.

“Desde hace 30 años, todos los estudios de este tipo se han visto afectados por el problema de la contaminación de las muestras”, señaló el investigador.

Eso incluye al que publicó Svante Paabo, uno de los mayores expertos mundiales en ADN antiguo, en 1985, y que presentaba el primer caso de extracción de material genético de una momia egipcia, y continúa hasta los de la familia de Tutankamón, publicados en 2010 y cuestionados poco después.

Las altas temperaturas, la humedad y los productos usados para embalsamar degradan el ADN hasta el punto de que su extracción con las técnicas convencionales (reacción en cadena de la polimerasa) es “improbable”, según el nuevo estudio.

El equipo de Haak ha optado por la secuenciación de alto rendimiento, una nueva tecnología disponible desde 2005, y que capaz de leer muchas más secuencias de ADN al mismo tiempo y permite estar más seguros de que lo que se está analizando es el ADN de la momia.

Además los autores del trabajo buscaron donde otros no lo hicieron. “Antes, muchos científicos se dejaban engañar por la perfecta preservación” del exterior de los cuerpos e “intentaban extraer el ADN de la piel o los músculos”, que en realidad estaban muy deteriorados, explica Haak. Ellos han obtenido “los mejores resultados” extrayendo material del hueso y los dientes, asegura.

En tres de las momias, el equipo ha podido analizar 1.2 millones de marcadores genéticos presentes en el genoma nuclear, que compone el grueso de la información genética de cada individuo y que se almacena en el núcleo cada una de sus células. En cambio, el genoma mitocondrial se encuentra en las mitocondrias, los orgánulos que generan la energía de la célula. Según Haak, las tres momias eran hombres. Uno de ellos tenía entre 20 y 30 años y no se saben características físicas. De los otros dos se conoce que tenían marcadores genéticos de piel clara, ojos oscuros y eran intolerantes a la lactosa.

El trabajo, publicado hoy en Nature Communications, ha comparado el genoma de las momias con el de los egipcios actuales y muestra que estos últimos son más parecidos a los africanos subsaharianos que al pueblo que inventó los jeroglíficos y levantó las pirámides.

A juzgar por el ADN de las momias, los habitantes del antiguo Egipto eran más parecidos a las poblaciones actuales de países de Oriente Próximo fuera de África.

En los últimos mil 500 años, los egipcios se mezclaron con poblaciones subsaharianas debido a la mejora de las rutas de navegación por el Nilo y por las rutas de comercio de esclavos a través del Sáhara que comenzaron a funcionar hace unos mil 300 años, lo que explicaría los resultados.

Haak dice que la técnica empleada “puede funcionar totalmente” para momias más antiguas, incluida la de Tutankamón y su familia, aunque no está seguro de que vaya a suceder. Para rescatar ADN es necesario abrir el vendaje, “diseccionar la momia” y extraer un poco de hueso o diente triturado.

“En este momento estamos en negociaciones con museos en Alemania y Egipto para conseguir el acceso necesario”, indicó.

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